Humilié par ses collègues scientifiques, trahi par sa femme, Paul Beaumont décide de changer de vie en devenant clown… Interprété par un Lon Chaney poignant, un très beau film sur la dignité humaine… Film muet avec intertitres en français…

Le scientifique Paul Beaumont est sur le point de rendre public le résultat de ses recherches sur l'origine de l'Homme. Mais il est trahi par sa femme, qui a aidé son amant à voler ses notes. Ce dernier s'accapare alors tout le mérite de ces avancées scientifiques.

Humilié, Paul Beaumont décide de refaire sa vie dans un cirque dans lequel il campe le rôle d'un clown qui reçoit quantité de gifles tous les soirs devant un public hilare.

"Victor Sjöström, comme Friedrich Murnau dans Le Dernier des hommes, invite à une réflexion sur la dignité humaine, tout en stigmatisant la veulerie des puissants et l'inertie des plus faibles. (...) Dans une séquence implacable, le cinéaste utilise admirablement la surimpression pour marquer que le ricanement est universel (...) Le film atteint sa pleine dimension quand le clown déclare son amour à Consuelo, qui, faisant un contresens funeste, lui répond par une gifle. Le visage de Lon Chaney, futur interprète des œuvres de Tod Browning, est poignant alors de douleur contenue."

Franck GARBAZ, Télérama hors série, Le guide du cinéma chez soi.

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